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Peugeot 504, l’austère qui se marre

Elue voiture de l’année 2017 le 7 mars, le 3008 succède au palmarès à quatre autres Peugeot. La première à décrocher ce trophée fut la 504 en 1969 (suivirent la 405, la 307 puis l’actuelle 308), un modèle qui aura durablement marqué l’histoire du constructeur mais laissé, aussi, une trace durable partout où il s’est aventuré. La 504, qui apparaît en 1968, s’inscrit dans une lignée de berlines familiales rassurantes et un tantinet conservatrices. La voie fut ouverte après-guerre par la 203 à laquelle succédèrent la 403 dans les années 1950, et la 404 dans les années 1960. La 504 n’a pas beaucoup d’atomes crochus avec ce qui est révolutionnaire. Parce que c’est une Peugeot mais aussi parce que la longue grève de l’usine de Sochaux, au printemps 1968, a perturbé sa mise en production et contraint de repousser son lancement après l’été. La 504 se présente comme une 404 embourgeoisée. Techniquement, elle reprend sa structure, en particulier la propulsion aux roues arrière, ainsi que ses moteurs, et ne s’en distingue véritablement que par ses quatre roues indépendantes. Alors qu’elle aurait pu s’appeler 405 (la dénomination viendra plus tard), cette berline cossue inaugure la série des 5 chez Peugeot pour signifier qu’elle entend prendre du galon et du statut. Alors que la 404 – qui poursuivra sa carrière (en berline) jusqu’en 1975 – est anguleuse et tente d’affiner sa silhouette, celle qui lui succède cherche à en imposer. Carrée, comme l’exigent les canons de la beauté de la fin des années 1960, sa silhouette apparaît massive. De prime abord, cette grosse berline ne respire pas la fantaisie, mais ce conformisme est de façade. Dessinée sous la houlette de Pininfarina, comme c’est la tradition chez Peugeot depuis la 403 de 1955, la 504 adopte une étonnante ligne brisée qui casse le profil du coffre et lui confère une allure assez atypique. Autre pas de côté, le dessin trapézoïdal des phares, choix là encore peu conventionnel, qui va durablement s’inscrire dans le code esthétique des modèles Peugeot. Cette voiture est, aussi, pétrie de qualités. Confortable, agréable à conduire et disposant d’une très bonne tenue de route, elle tient la dragée haute à sa grande rivale, la Renault 16, certes plus moderne et innovante, élue voiture de l’année 1966. La sochalienne décrochera, elle aussi, la timbale en 1969, laissant loin derrière elle la BMW 2500 et l’Alfa Romeo 1750. Modèle sans souci et sans histoires, la 504 sera restylée mais a minima et bénéficiera d’améliorations mécaniques qui l’amèneront notamment à accueillir sous son vaste capot le V6 PRV, fruit de la coopération entre Peugeot, Renault et Volvo. Dès 1969, la chenille se transforme en papillon avec l’arrivée des superbes coupé et cabriolet 504 ciselés par Pininfarina. Mais cela, c’est une autre histoire… Tout aussi naturellement, la gamme s’élargira avec un énorme break familial pourvu d’un empattement rallongé de 31 centimètres et pour lequel un essieu rigide à l’arrière fera l’affaire. Sérieuse mais capable de se dérider en adoptant de gros moteurs ou en se transformant en décapotable extravertie, la 504 va mener non sans succès une carrière tranquille de voiture bourgeoise jusqu’en 1983. Le pick-up 504 ne s’est pas seulement illustré sur les pistes africaines mais aussi sur les routes de la France profonde. Loin du « Vieux Continent », elle va vivre une deuxième vie et laisser libre cours à une vocation de bourlingueuse. Robuste et fiable (il est vrai qu’elle n’est, techniquement, pas trop sophistiquée), elle va devenir la reine des pistes poussiéreuses. Grâce à la 504, Peugeot devient partie intégrante du paysage africain et des routes défoncées d’Amérique latine. Surtout dans ses versions pick-up, qui feront d’increvables taxis-brousse et 4 x 4 transformés par Dangel. Fabriquée (ou, plutôt, assemblée) jusqu’en Argentine, en Egypte, en Iran et en Australie, la 504 sera produite au Nigeria jusqu’en 2005. Au total, si l’on additionne l’ensemble des variantes, 3,7 millions d’unités seront sorties de diverses usines sur plusieurs continents en trente-cinq ans. La dernière fois que l’on entendit parler de ce modèle, ce fut en mars 2011 lorsque le président iranien Ahmadinejad vendit aux enchères sa vénérable 504 blanche. Un modèle de 1977, avec lequel il avait mené une campagne électorale victorieuse en 2005. La relique fut adjugée 2,5 millions de dollars au profit de l’Organisation iranienne d’aide sociale.

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